Pensamientos Económicos y Conceptos Básicos

bienes públicos

El ejemplo de los fuegos artificiales ilustra el problema relacionado con el autostop. Incluso si el espectáculo de fuegos artificiales vale diez dólares para cada persona, probablemente pocas personas pagarán diez dólares al gerente. Cada persona buscará un «paseo» que permita a otros pagar el espectáculo y luego verlo gratis en su patio trasero. Si no se puede resolver el problema del viaje gratuito, los bienes y servicios valiosos, aquellos por los que la gente estaría dispuesta a pagar, no se producirán.

El segundo aspecto de los bienes públicos es lo que los economistas llaman “consumo no rival”. Supongamos que el empresario logra excluir a los no contribuyentes de ver el programa (quizás solo puede ver el programa desde un ámbito privado). Se cobrará un precio por ingresar al campo y se excluirá a las personas que no estén dispuestas a pagar ese precio. Sin embargo, si el campo es lo suficientemente grande, la eliminación es ineficaz. Incluso los que no pagan pueden ver el programa sin aumentar el costo del programa o disminuir el disfrute de los demás. En otras palabras, el consumo relevante es no rival. Sin embargo, generalmente se considera que la no exclusividad es el más importante de los dos aspectos de los bienes públicos. Si el bien es excluible, los desarrolladores privados intentarán servir a la mayor cantidad posible de clientes que pagan, cobrando a algunos clientes precios más bajos si es necesario.

Uno de los mejores ejemplos de bien público es la defensa nacional. En la medida en que una persona en un área geográfica se defienda de un ataque o invasión extranjera, es probable que otras personas en esa misma área también se defiendan. Esto hace que sea difícil cobrarle a la gente por la defensa, lo que significa que la defensa enfrenta el clásico problema del autoestopista. De hecho, casi todos los economistas están convencidos de que la única forma de proporcionar un nivel suficiente de defensa es que el gobierno lo haga y financie la defensa con impuestos.

Sin embargo, muchos otros problemas que a menudo se perciben como problemas de bienes públicos no lo son, y los mercados los manejan razonablemente bien. Por ejemplo, aunque mucha gente piensa que una señal de televisión es un bien público, los servicios de televisión por cable codifican sus transmisiones para que los no suscriptores no puedan recibir fácilmente las transmisiones. En otras palabras, los productores descubrieron cómo excluir a los morosos. Tanto a lo largo de la historia como en la actualidad, las carreteras privadas se han financiado con los peajes que se cobran a los usuarios de las carreteras. Otros bienes que a menudo se consideran bienes públicos, como la protección privada y los servicios de bomberos, a menudo se venden a través del sector privado a cambio de una tarifa. La exclusión de los morosos es posible. En otros casos, los bienes potencialmente públicos se financian con publicidad, como ocurre con la televisión y la radio.

Los bienes parcialmente públicos también se pueden vincular a las compras de bienes privados, lo que hace que el paquete completo se asemeje más a un bien privado. Los centros comerciales, por ejemplo, ofrecen a los compradores una variedad de servicios que tradicionalmente se consideran bienes públicos: iluminación, servicios de seguridad, banca y baños son ejemplos. Cobrar directamente por cada uno de estos servicios no sería práctico. Así, el centro comercial financia los servicios a través de los ingresos de la venta de bienes privados en el centro comercial. Los bienes públicos y privados están “atados” juntos. Los condominios privados y las comunidades de jubilados también son instituciones de mercado que vinculan los bienes públicos con los servicios privados. Usan cuotas mensuales para proporcionar una variedad de servicios públicos.

Algunos bienes públicos se proporcionan a través de incentivos por fama o por razones personales para hacer un buen trabajo. La World Wide Web ofrece muchos millones de páginas de inicio y sitios informativos, y la mayoría de sus creadores no han recibido ningún pago. Los escritores quieren reconocimiento o buscan comunicarse con otros para su propio placer o para influir en su forma de pensar.

La “razón de reciprocidad” es otra posible solución, especialmente en pequeños grupos. Puedo contribuir a un esfuerzo colectivo como parte de una estrategia más amplia para señalar que soy un individuo cooperativo y de mentalidad pública. Luego puede contribuir a cambio, esperando que desarrollemos un acuerdo continuo, a menudo implícito, para que ambos contribuyan con el tiempo. El trato puede ser autosuficiente si sé que mi retiro hará que otros también se retiren. Una gran cantidad de evidencia anecdótica y experimental sugiere que tales arreglos, aunque imperfectos, a menudo son efectivos. Los compañeros de cuarto, por ejemplo, a menudo tienen acuerdos implícitos o explícitos sobre quién sacará la basura o lavará los platos. Estos arreglos no se hacen cumplir por contrato, sino con la esperanza de una cooperación continua.

Otros problemas pueden resolverse definiendo derechos de propiedad individuales sobre el recurso económico apropiado. Limpiar un lago contaminado, por ejemplo, implica un problema de autostop si nadie es dueño del lago. Sin embargo, si hay un propietario, esa persona puede cobrar precios más altos a los pescadores, navegantes, usuarios recreativos y otros que se benefician del lago. Los cuerpos de agua de propiedad privada son comunes en las Islas Británicas, donde, como era de esperar, los propietarios de los lagos mantienen la calidad.

Los derechos de propiedad bien definidos pueden resolver problemas aparentes de bienes públicos en otras áreas ambientales, como el uso de la tierra y la conservación de especies. El búfalo estaba al borde de la extinción y la vaca no, porque las vacas podían ser de propiedad privada y criadas con fines de lucro. Es más difícil imaginar derechos de propiedad privada fácilmente exigibles en cardúmenes de peces. Por esta razón, vemos una combinación de regulación gubernamental y cuotas determinadas por el sector privado en esta área. Sin embargo, el agotamiento de las poblaciones de peces aparece como un problema, al igual que la pérdida más general de biodiversidad.

Para los problemas ambientales relacionados con el aire, es difícil imaginar cómo se pueden definir y hacer cumplir de manera efectiva los derechos de propiedad. Es probable que los mecanismos de mercado por sí solos no puedan evitar la destrucción de la capa de ozono de la Tierra. En tales casos, los economistas reconocen la probable necesidad de una solución regulatoria gubernamental.

A veces se pueden utilizar arreglos contractuales para superar lo que de otro modo serían problemas de bienes públicos y externalidades. Si las actividades de investigación y desarrollo de una empresa benefician a otras empresas de la misma industria, esas empresas pueden aunar sus recursos y acordar un proyecto conjunto (si las normas antimonopolio lo permiten). Cada empresa pagará parte del costo y las empresas contribuyentes compartirán los beneficios.

Los arreglos contractuales a veces fallan. Los costos de negociar y llegar a un acuerdo pueden ser muy altos. Algunas partes del acuerdo pueden intentar resistirse a un mejor acuerdo y el acuerdo puede colapsar. En otros casos, es simplemente demasiado costoso contactar y tratar con todos los beneficiarios potenciales de un acuerdo. Una fábrica, por ejemplo, puede encontrar imposible negociar directamente con todos los ciudadanos afectados para reducir la contaminación.

Las imperfecciones de las soluciones de mercado a los problemas de bienes públicos deben sopesarse frente a las imperfecciones de las soluciones gubernamentales. Los gobiernos dependen de la burocracia, responden a votantes mal informados y tienen incentivos débiles para servir a los consumidores. Por lo tanto, producen de manera ineficiente. Además, los políticos pueden proporcionar “bienes” públicos de manera que sirvan a sus propios intereses en lugar de los intereses del público; abundan los ejemplos de gastos gubernamentales derrochadores y proyectos de barriles de cerdo. El gobierno a menudo crea un problema de «pilotos forzados» al obligar a las personas a apoyar proyectos que no quieren. Los medios privados para evitar o transformar problemas de bienes públicos, cuando están disponibles, suelen ser más eficientes que las soluciones gubernamentales.

Diario el Economista

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