Pensamientos Económicos y Conceptos Básicos

consecuencias no deseadas

El concepto de consecuencias no deseadas es uno de los pilares de la economía. La «mano invisible» de Adam Smith, la metáfora más famosa de las ciencias sociales, es un ejemplo de una consecuencia positiva no deseada. Smith sostenía que cada individuo, buscando sólo su propio beneficio, «es conducido por una mano invisible para promover un fin que no era parte de su intención», siendo ese fin el interés público. «No es por la benevolencia del carnicero o del panadero que esperamos nuestra cena», escribió Smith, «sino en consideración de su propio interés».

Sin embargo, la mayoría de las veces, la ley de las consecuencias no deseadas ilumina los efectos perversos e imprevistos de la legislación y la regulación. En 1692, el filósofo inglés John Locke, precursor de los economistas modernos, abogó por la derrota de un proyecto de ley parlamentario que pretendía reducir la tasa de interés máxima permitida del 6% al 4%. Locke argumentó que, en lugar de beneficiar a los prestatarios, como se pretendía, los perjudicaría. La gente encontraría formas de eludir la ley, con los costos de evasión a cargo de los prestatarios. En la medida en que se obedezca la ley, concluyó Locke, los principales resultados serían menos crédito disponible y una redistribución del ingreso lejos de «viudas, huérfanos y todos aquellos que tienen sus bienes en efectivo».

En la primera mitad del siglo XIX, el famoso periodista económico francés Frédéric Bastiat a menudo distinguía en sus escritos entre lo “visto” y lo “invisible”. La visa era las consecuencias visibles obvias de una acción o política. Los invisibles fueron las consecuencias menos obvias y, a menudo, no deseadas. En su famoso ensayo “Lo visto y lo invisible”, Bastiat escribió:

Solo hay una diferencia entre un mal economista y un buen economista: el mal economista se limita a visible Está hecho; El buen economista tiene en cuenta tanto el efecto que se ve como los efectos que se deben visto el futuro.

Bastiat aplicó su análisis a una amplia gama de temas, incluidas las barreras comerciales, los impuestos y el gasto público.

El primer y más completo análisis del concepto de consecuencias no deseadas lo realizó en 1936 el sociólogo estadounidense Robert K. Merton. En un influyente artículo titulado “Las consecuencias imprevistas de la acción social intencional”, Merton identificó cinco fuentes de consecuencias imprevistas. Los dos primeros –y los más difundidos– fueron “ignorancia” y “error”.

Merton calificó a la tercera fuente de «inmediatez convincente de interés». Con esto se refería a casos en los que alguien desea tanto la consecuencia prevista de una acción que deliberadamente elige ignorar cualquier efecto no deseado. (Este tipo de ignorancia deliberada es muy diferente de la verdadera ignorancia.) La Administración de Drogas y Alimentos, por ejemplo, crea consecuencias no deseadas enormemente destructivas con su regulación de las drogas farmacéuticas. Al exigir que los medicamentos no solo sean seguros sino efectivos para un uso específico, como lo ha hecho desde 1962, la FDA ha retrasado años la introducción de cada medicamento. Una consecuencia no deseada es que muchas personas que podrían vivir o prosperar mueren o sufren. Esta consecuencia, sin embargo, ha sido tan bien documentada que los reguladores y legisladores ahora la anticipan pero la aceptan.

Los “valores básicos” fueron la cuarta fuente de consecuencias no deseadas de Merton. La ética protestante del trabajo duro y el ascetismo, escribió, «paradójicamente conduce a su propio declive a través de la acumulación de riqueza y posesiones». Su último caso fue «predicción contraproducente». Aquí se refería a casos en los que la predicción pública de un desarrollo social resulta ser falsa precisamente porque la predicción cambia el curso de la historia. Por ejemplo, las advertencias a principios de este siglo de que el crecimiento de la población conduciría a una hambruna masiva ayudaron a impulsar los avances científicos en la productividad agrícola que desde entonces han hecho que la sombría profecía sea poco probable que se haga realidad. Merton luego desarrolló el otro lado de esta idea, acuñando la frase «la profecía autocumplida». En una nota al pie del artículo de 1936, prometió escribir un libro dedicado a la historia y el análisis de las consecuencias imprevistas. Aunque Merton trabajó en el libro durante los siguientes sesenta años, quedó incompleto cuando murió en 2003, a los noventa y dos años.

La ley de las consecuencias imprevistas proporciona la base para muchas críticas a los programas gubernamentales. Desde el punto de vista de los críticos, las consecuencias no deseadas pueden aumentar tanto los costos de algunos programas que los vuelven imprudentes, incluso si logran los objetivos establecidos. Por ejemplo, el gobierno de EE. UU. impuso cuotas a las importaciones de acero para proteger a las acerías y a los trabajadores del acero de la competencia de precios más bajos. Las cuotas ayudan a las siderúrgicas. Pero también hacen que menos acero barato esté disponible para los fabricantes de automóviles estadounidenses. Como resultado, los fabricantes de automóviles tienen que pagar más por el acero que sus competidores extranjeros. Por lo tanto, una política que protege a una industria de la competencia extranjera dificulta que otra industria compita con las importaciones.

Asimismo, el Seguro Social ayudó a aliviar la pobreza entre los adultos mayores. Muchos economistas argumentan, sin embargo, que tiene un costo que va más allá de los impuestos sobre la nómina que se imponen a los trabajadores y empleadores. Martin Feldstein y otros argumentan que los trabajadores de hoy ahorran menos para la vejez porque saben que recibirán cheques del Seguro Social cuando se jubilen. Si Feldstein y los demás tienen razón, eso significa que hay menos ahorros disponibles, se realizan menos inversiones y la economía y los salarios crecen más lentamente que sin la Seguridad Social.

La ley de las consecuencias imprevistas actúa siempre y en todas partes. Las personas indignadas por los altos precios de la madera contrachapada en las áreas devastadas por huracanes, por ejemplo, pueden abogar por controles de precios para mantener los precios más cerca de los niveles habituales. Una consecuencia no deseada es que los proveedores de madera contrachapada de fuera de la región, que estarían dispuestos a suministrar madera contrachapada rápidamente al precio de mercado más alto, están menos dispuestos a hacerlo al precio controlado por el gobierno. Esto da como resultado una escasez de un bien donde más se necesita. La concesión de licencias a electricistas por parte del gobierno, por poner otro ejemplo, mantiene la oferta de electricistas por debajo de lo que sería de otro modo y, por lo tanto, mantiene el precio de los servicios de electricistas por encima de lo normal. Una consecuencia no deseada es que las personas a veces hacen su propio trabajo eléctrico y, en ocasiones, uno de estos aficionados se electrocuta.

Un último ejemplo preocupante es el caso de Exxon Valdez derrame de petróleo en 1989. Después de eso, muchos estados costeros promulgaron leyes que imponen responsabilidad ilimitada a los operadores de petroleros. Como resultado, el grupo Royal Dutch/Shell, una de las compañías petroleras más grandes del mundo, comenzó a contratar embarcaciones independientes para transportar petróleo a los Estados Unidos en lugar de utilizar su propia flota de 46 petroleros. Los expertos en petróleo temían que otros transportistas de renombre también huirían en lugar de enfrentar este riesgo no cuantificable, dejando el campo a los operadores de petroleros con barcos con fugas y seguros dudosos. Por lo tanto, la probabilidad de derrame probablemente haya aumentado y la probabilidad de daños probablemente disminuya como resultado de las nuevas leyes.

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Diario el Economista

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