Historia Economica

Libertad económica

Los gobiernos pueden promover la libertad económica proporcionando una estructura legal y un sistema de aplicación de la ley que proteja los derechos de propiedad de los propietarios y haga cumplir los contratos de manera imparcial. Sin embargo, la libertad económica también requiere que los gobiernos se abstengan de tomar la propiedad de las personas y de interferir con la elección personal, el intercambio voluntario y la libertad de entrar y competir en los mercados laborales y de productos. Cuando los gobiernos sustituyen los impuestos, los gastos gubernamentales y las regulaciones por la elección personal, el intercambio voluntario y la coordinación del mercado, reducen la libertad económica. Las restricciones que limitan la entrada en ocupaciones y actividades comerciales también reducen la libertad económica.

En el otro lado de este debate están las personas hostiles a la libertad económica que, en cambio, abogan por un sistema económico caracterizado por una planificación económica centralizada y el control estatal de los medios de producción. Los defensores de un papel más amplio para el estado incluyen a Jean-Jacques Rousseau y Karl Marx y defensores del siglo XX como Abba Lerner, John Kenneth Galbraith, Michael Harrington y Robert Heilbroner. Estos académicos argumentan que los mercados libres conducen a monopolios, crisis económicas crónicas, desigualdad de ingresos y degradación creciente de los pobres, y que el control político centralizado de la vida económica de las personas evita estos problemas del mercado. Consideran que la vida económica es simplemente demasiado importante como para dejarla en manos de las decisiones descentralizadas de los individuos.

A principios del siglo XX, el control estatal creció a medida que se extendían el comunismo y el fascismo. En los Estados Unidos, el New Deal amplió significativamente el papel del estado en la vida económica de las personas. A fines de la década de 1970 y principios de la de 1980, la libertad económica resurgió con la desregulación, la privatización y las reducciones de impuestos. Por supuesto, el mayor aumento de la libertad económica se produjo con la caída de la Unión Soviética. Hoy, los defensores de la libertad dominan el debate. De hecho, un importante socialista, el difunto Robert Heilbroner, creía que los defensores de la libertad habían ganado (ver socialismo).

Evidencia sustancial ha informado el debate. De hecho, las marcadas diferencias en los estándares de vida de las personas en sistemas económicamente más libres en comparación con aquellos en sistemas menos libres se han vuelto cada vez más evidentes: Corea del Norte versus Corea del Sur, Alemania Oriental versus Occidental, Estonia versus Finlandia y cubanos que viven en Miami. versus cubanos que viven en Cuba son ejemplos. En cada caso, las personas en la economía más libre tienen una vida mejor, en prácticamente todos los sentidos, que sus contrapartes en las economías menos libres.

Medición de la libertad económica

Las comparaciones anteriores son sugerentes. Pero, ¿es posible encontrar una relación entre la libertad económica y la prosperidad en una gama más amplia de naciones? En la década de 1980, los académicos comenzaron a medir y calificar las economías en función de su grado de libertad económica. Organizaciones como Freedom House, Heritage Foundation y Fraser Institute, así como académicos individuales, publicaron «índices de libertad económica» que intentan cuantificar la libertad económica. Se les ocurrió una medida ambiciosa y necesariamente contundente.

En 1996, el Fraser Institute, junto con una red de otros think tanks, comenzó a publicar el Libertad Económica del Mundo (EFW), que presentan un índice de libertad económica para más de 120 países. Utilizando datos del Banco Mundial, Fondo Monetario Internacional, Informe de Competitividad Global, Guía Internacional de Riesgo País, PricewaterhouseCoopers y otros, el informe califica a los países en una escala de cero a diez. Las puntuaciones más altas indican una mayor libertad económica. El índice general se basa en calificaciones en cinco áreas amplias. Contando los diversos subcomponentes, el índice EFW utiliza treinta y ocho datos distintos. Cada subcomponente se coloca en una escala de cero a diez que refleja el rango de los datos subyacentes. Las calificaciones de los componentes dentro de cada área se promedian para obtener calificaciones para cada una de las cinco áreas. A su vez, la calificación resumen es el promedio de las cinco calificaciones de área. Las cinco áreas principales son:

Cualquier intento de medir la libertad sobre esta base inevitablemente omite los detalles. Debido a que todos estos factores se ponderan por igual, dos países podrían tener índices idénticos de diferentes maneras: uno podría tener impuestos altos pero un buen estado de derecho, mientras que otro podría tener impuestos bajos pero un sistema legal deficiente. Un índice de libertad económica nos permite hacer comparaciones amplias entre países, pero el índice es una medida contundente.

¿Cuál es la economía más libre del mundo? Hong Kong. Hong Kong tiene impuestos relativamente bajos, un buen sistema legal, dinero sólido, libre comercio y regulaciones mínimas; y ha tenido estas instituciones y políticas vigentes durante varias décadas. Otros países altamente calificados incluyen Singapur, Estados Unidos, Nueva Zelanda y el Reino Unido. La Tabla 1 muestra las calificaciones de libertad económica de países seleccionados para 1980, 1990 y 2002.

Singapur es un caso interesante porque exhibe una extraña combinación de alta libertad económica y considerable represión política y civil. Aunque la libertad económica y la libertad política tienden a ir juntas, especialmente a largo plazo, Singapur es una excepción. Valdrá la pena observar si Singapur puede mantener esta situación. Muchos estudiosos creen que la libertad económica y la represión política son una combinación insostenible.

Algunos países, como Hong Kong, Singapur y los Estados Unidos, registraron calificaciones altas de manera constante durante las décadas de 1980 y 1990. La calificación de libertad económica de Alemania también ha sido bastante estable. La clasificación de Alemania en 2002 fue de 7,3, en comparación con 7,0 en 1980. Sin embargo, debido a que varios otros países han hecho mejoras sustanciales, la clasificación de Alemania ha disminuido, retrocediendo al vigésimo segundo en 2002 desde el quinto en 1980. Asimismo, debido a que otros países han mejorado, la clasificación de Francia la clasificación cayó al cuadragésimo cuarto desde el vigésimo octavo en 1980.

Al observar algunos puntajes absolutos, se puede notar una clara tendencia mundial hacia la liberalización económica desde 1980. La nación africana mejor calificada, Botswana, aumentó su puntaje de 5.0 en 1980 a 7.4 en 2002 y ahora ocupa el decimoctavo lugar en el mundo. También en África, la calificación de Mauricio saltó de 4,7 en 1980 a 6,1 en 1990 y 7,2 en 2002. En América Latina, la calificación de Chile mejoró de 5,3 en 1980 a 7,3 en 2002, convirtiéndolo en el país mejor calificado de su región.

Entre los países desarrollados también hemos visto algunos grandes reformadores. La calificación de Irlanda saltó de 6,2 en 1980 a 7,8 en 2002. El Reino Unido fue un gran ganador durante los años de Thatcher, cuando su calificación aumentó de 6,1 en 1980 a 7,7 en 1990 y, finalmente, a 8,2. De manera similar, las reformas económicas de Nueva Zelanda a fines de la década de 1980 y principios de la de 1990 hicieron que su calificación aumentara de 6,1 en 1980 a 8,2 en 2002. Si bien estas ganancias no son las más grandes del mundo, muestran que las economías desarrolladas bien establecidas pueden implementar importante liberalización económica.

Las dos economías más grandes del mundo por población, India y China, tienen calificaciones bajas. Pero ambos han hecho grandes avances hacia una mayor libertad económica. La calificación de China aumentó de 3,8 a 5,7 y la de India subió de 4,9 a 6,3. Si bien sus calificaciones actuales aún son bajas según los estándares mundiales, estas mejoras en la libertad económica han sido bastante sustanciales; Como resultado, las economías de ambos países están creciendo rápidamente.

tabla 1 Calificaciones de libertad económica para países seleccionados, 1980, 1990 y 2002

Calificación de libertad económica
Clasificación 2002País200219901980
1Hong Kong8.78.68.6
2Singapur8.68.57.5
3Nueva Zelanda8.27.36.1
3Reino Unido8.27.76.1
3Estados Unidos8.28.17.4
9Irlanda7.87.06.2
11Estonia7.7
14Islandia7.66.64.9
18Botsuana7.45.45.0
22Chile7.36.85.3
22Alemania7.37.37.0
27Mauricio7.26.14.7
44Francia6.86.85.7
58México6.55.75.1
68India6.34.84.9
86Argentina5.84.43.9
86Indonesia5.86.65.2
90Porcelana5.74.23.8
103Rumania5.44.0
114Rusia5.0
118Venezuela4.65.66.7
122Zimbabue3.44.94.7
Fuente: Libertad Económica en el Mundo: Informe Anual 2004, tabla 1.4

Entre las antiguas economías soviéticas y de planificación central, algunas han tenido mucho éxito en aumentar la libertad económica. Estonia ahora ocupa el decimotercer lugar en el mundo, habiendo instituido un libre comercio casi completo, una política monetaria estable y una restricción fiscal considerable. En 1995, ocupó el puesto ochenta y uno. Mientras tanto, algunas de estas naciones han mostrado poco progreso; Rusia y Rumania, por ejemplo, se ubican casi al final de la lista y muestran pocas señales de mejora. En estos países, la casi incapacidad del sistema legal para proteger la propiedad y hacer cumplir los contratos de manera justa, y la corrupción que esto inevitablemente asegura, es un problema particularmente grande desde el punto de vista tanto de la libertad económica como del crecimiento económico.

Solo unos pocos países se han alejado de la libertad económica en los últimos veinte años. Zimbabue ha empeorado recientemente a medida que el gobierno continúa atacando los derechos de propiedad e imponiendo controles estrictos sobre la actividad económica. Venezuela ha disminuido constantemente en su calificación (y clasificación). A principios de la década de 1970, Venezuela se ubicaba entre los veinte primeros, pero en 2002 había caído al fondo.

Libertad Económica y Resultados Económicos

Un índice de libertad económica permite a los investigadores examinar las relaciones empíricas entre la libertad económica y otros resultados sociales deseables. La gran pregunta es: ¿Los países que exhiben mayores grados de libertad económica se desempeñan mejor que los que no lo hacen?

Se ha realizado y se sigue realizando mucha investigación académica para ver si el índice se correlaciona con varias medidas de la buena sociedad: mayores ingresos, crecimiento económico, igualdad de ingresos, igualdad de género, esperanza de vida, etc. Si bien existe un debate académico sobre la naturaleza exacta de estas relaciones, los resultados son uniformes: las medidas de libertad económica se relacionan positivamente con estos factores.

Las cifras que siguen ilustran la relación simple entre el índice de libertad económica y varias medidas de progreso económico y social. Estas cifras indican las relaciones que han encontrado más estudios académicos, pero no son evidencia concluyente. El crecimiento económico, por ejemplo, parece estar relacionado tanto con el nivel de libertad económica y los cambios en el nivel de libertad económica como con la inversión en capital físico y humano. Los gráficos sencillos de la página siguiente no reemplazan más trabajos académicos. Sin embargo, estas relaciones simples son un punto de partida para examinar los vínculos entre la libertad económica y los resultados económicos.

La Figura 1 muestra las calificaciones de libertad económica relacionadas con el PIB per cápita. El gráfico organiza el mundo en cinco quintiles ordenados desde los países con menos libertad económica hasta los países con más. A medida que aumenta la libertad económica, también lo hace el ingreso promedio.

El nivel de desarrollo económico en cualquier momento es, por supuesto, el resultado de la acumulación de capital y tecnología durante un largo período. La Figura 2 ilustra la correlación entre el crecimiento económico (tasas de cambio en el PIB per cápita) entre 1980 y 2002 y el nivel promedio del índice de libertad económica desde 1980. La Figura 3 ilustra las grandes mejoras en la esperanza de vida asociadas con una mayor libertad económica.

Figura 1 Libertad económica y PIB per cápita

Figura 2 Libertad económica y crecimiento económico

figura 3 Libertad económica y esperanza de vida

Figura 4 La libertad económica y el nivel de ingresos de los pobres

Si bien no hay evidencia clara de que la libertad económica genere una mayor desigualdad de ingresos, sí hay evidencia clara de que las personas de ingresos más bajos en países más libres están mejor que sus contrapartes en países menos libres. El gráfico 4 muestra el nivel de ingreso promedio de la décima parte más pobre de la población por quintil de libertad económica. Claramente, como lo reconoció Adam Smith hace más de 230 años, la libertad económica y la prosperidad económica que genera funcionan en beneficio de los pobres.

Con el paso del tiempo, estas medidas de libertad económica mejorarán y nuestra comprensión de la relación entre la propiedad privada y los mercados libres y el desempeño económico mejorará de manera similar. Pero en el gran debate entre la libertad económica y la planificación política, la evidencia es cada vez más clara. La libertad económica conduce a mejores resultados económicos.

notas al pie

Diario el Economista

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