Historia Economica

Niveles de vida y crecimiento económico moderno

La medición oficial de la producción nacional (producto interno bruto) muestra que el ingreso anual del estadounidense promedio en 2000 era cinco veces mayor que el ingreso anual de su contraparte en 1890, y doce veces mayor que el ingreso del estadounidense promedio a mediados de la década de 1990. Siglo xix.

Incluso para las áreas más pobres de la Tierra, el crecimiento de los últimos cincuenta años ha sido bastante notable. Excluyendo las naciones desarrolladas de América del Norte, Europa Occidental y Japón, y centrándonos únicamente en el llamado Tercer Mundo, encontramos que el crecimiento económico per cápita, las mejoras en la esperanza de vida y las reducciones en la mortalidad por enfermedades y desnutrición superaron el desempeño del las naciones más avanzadas de Europa, Gran Bretaña y Francia, durante la Revolución Industrial de 1760–1860 (ver Williamson 1993, p. 12). De hecho, el crecimiento económico de China, Corea del Sur y Taiwán ha sido tan rápido desde la década de 1960 que su gente ha visto mejoras materiales en treinta o cuarenta años que los británicos, franceses y alemanes tardaron un siglo o más en lograr.

Cuando leemos sobre las grandes civilizaciones del antiguo Egipto y Roma o de los aztecas y los incas, tendemos a compararlas con los imperios de Gran Bretaña o el crecimiento de los Estados Unidos. Esta comparación, juzgada en términos económicos, es muy engañosa. Aunque las grandes civilizaciones de Egipto y Roma pudieron construir grandes edificios, la gran mayoría de sus ciudadanos, según los estándares actuales, eran muy pobres.

Lo que es inusual en el mundo desarrollado desde la década de 1700 es que, comenzando con Gran Bretaña y luego extendiéndose a toda Europa occidental, América del Norte y gran parte de Asia, la población aumentó drásticamente y fue acompañada por un aumento aún más sostenido en el ingreso por persona. . Al principio, particularmente en el siglo XVIII y principios del XIX, se trataba más de una cuestión de aumento de la población sin caída de los ingresos per cápita. Las mejoras generales en la prosperidad material parecían tan modestas que incluso sus contemporáneos, como Adam Smith, no parecieron darse cuenta de que estaban viviendo lo que los historiadores denominarían más tarde como la Revolución Industrial. Eventualmente, los cambios fueron tan dramáticos que todos pudieron ver que la vida diaria incluso de los trabajadores comunes de Gran Bretaña, Francia, Alemania y los Estados Unidos se había transformado en gran medida. La razón de esta transformación fue la acumulación de capital, lo que se debió a su vez a la mejora tecnológica ya que estas sociedades tenían grandes dosis de libertad económica. El siglo XX vio cómo esta transformación se extendía a gran parte del mundo.

Estados Unidos ha sido especialmente notable: aquí, el ingreso real per cápita ha crecido alrededor de un 2 por ciento anual durante dos siglos (Maddison 1982, p. 44). Esto ha significado una asombrosa mejora en el bienestar no solo de los más ricos, sino incluso de los más pobres. No sólo ha aumentado el ingreso per cápita, sino que también ha disminuido la mortalidad (véase, por ejemplo, Fogel 2004). Contrariamente a la sabiduría popular, el aire y el agua están más limpios que hace uno o dos siglos (cf. Baumol y Oates 1995). Tanto la cantidad como la calidad de la comida han mejorado. E incluso fuera de los Estados Unidos, la hambruna ha sido virtualmente erradicada.

tabla 1 Multiplicación de la productividad 1895-2000: tiempo necesario para que un trabajador promedio gane el precio de compra de varios productos básicos

Producto Tiempo para ganar en 1895 (horas) Tiempo para ganar en 2000 (horas) Productividad Múltiple
Horatio Alger (6 vols.) 21 0.6 35,0
bicicleta de una velocidad 260 7.2 36.1
Silla de oficina acolchada 24 2.0 12.0
vajilla de 100 piezas 44 3.6 12.2
cepillo de pelo dieciséis 2.0 8.0
Mecedora de caña 8 1.6 5.0
medallón de oro macizo 28 6.0 4.7
Enciclopedia Británica 140 33.8 4.1
piano steinway 2,400 1.107,6 2.2
Cucharita de plata de ley 26 34,0 0.8
Fuente: Catálogo de Montgomery Ward de 1895.

Para ver cuánto más puede comprar un trabajador estadounidense hoy, compare la cantidad de horas que habría tenido que trabajar para obtener varios artículos en 1895 versus 2000 (Tabla 1). Mientras que un juego de porcelana de cien piezas habría requerido 44 horas de trabajo en 1895, un estadounidense del siglo XXI necesitaría trabajar 3,6 horas o menos para ello. Los números son 28 frente a 6 horas, respectivamente, para un relicario de oro; y 260 frente a 7,2 horas para una bicicleta de una velocidad (tomado de De Long 2000, basado en los precios del catálogo de Montgomery Ward de 1895). La comparación de los precios cobrados en el catálogo de Montgomery Ward con los precios actuales, ambos expresados ​​como un múltiplo del salario promedio por hora, proporciona un índice de cuánto se ha multiplicado nuestra productividad en la fabricación de los bienes consumidos en 1895.

El múltiplo de productividad de la Enciclopedia Británica está muy subestimado en la tabla porque Internet ha hecho que la enciclopedia sea mucho más barata. Un banquete para los ricos a mediados del siglo XIX podría haber consistido en carne asada y pollo, jamón, papas, pescado frito, sopas pesadas, diferentes tipos de frijoles y tal vez un poco de pastel. Hoy en día, este tipo de comida se consume en los restaurantes de todo lo que puedas comer del Medio Oeste por $8.99 por persona, con descuentos especiales de $2.00 para personas de la tercera edad. La única diferencia es que la comida de hoy tiene frutas y verduras más frescas que, en el siglo XIX, a menudo no se podían obtener a ningún precio fuera de temporada, así como jugos, refrescos dietéticos y no dietéticos, pasteles y helados.

Incluso estas comparaciones subestiman los aumentos en nuestro bienestar durante el último siglo. Las estadísticas oficiales no reflejan la enorme gama de bienes y servicios que se consumen hoy en día y que no estaban disponibles a ningún precio en épocas anteriores. Esto es más obvio para la medicina. Antes de los antibióticos, el resfriado común o la gripe no eran un mero inconveniente, sino un desastre que amenazaba la vida. Una herida pequeña, si no se atendió adecuadamente, podría haberse infectado y haber resultado en la pérdida de un brazo o una pierna. Mientras aún estaba en el cargo, el presidente Calvin Coolidge vio morir a su hijo menor de una infección en la sangre por una ampolla que sufrió mientras jugaba tenis en el césped de la Casa Blanca sin calcetines. Sin la vacuna contra la poliomielitis, decenas de miles de niños quedaron discapacitados cada año, y los padres de todo el mundo se preocuparon de que sus entornos de vida no estuvieran lo suficientemente limpios para prevenir la infección. Más recientemente, los bypass triples e incluso los trasplantes de corazón han pasado de ser un milagro inalcanzable a ser privilegios de unos pocos muy ricos o muy afortunados, a procedimientos casi rutinarios en el mundo desarrollado. En un nivel más mundano, ¿algún medicamento puede haber hecho tanto bien por tan poco costo como la aspirina? Este producto simple y económico no solo reduce los dolores de cabeza y la fiebre, sino que también reduce la probabilidad de sufrir ataques cardíacos y, quizás, algunos tipos de cáncer. Esta mejora se debe a la disponibilidad del producto y al mejor conocimiento.

Hace menos de 150 años, todavía existía controversia sobre si los médicos y las enfermeras debían lavarse las manos y desinfectar sus instrumentos antes de realizar operaciones y dar a luz. Ignaz Semmelweis descubrió que, de hecho, deberían; un descubrimiento, dicho sea de paso, que no le reportó fortuna y provocó un gran resentimiento.

Además, apenas podemos pasar un día sin usar inventos e innovaciones que alguna vez fueron materia de ciencia ficción. Los teléfonos celulares, los televisores de pantalla plana, las bolsas de aire y los frenos antibloqueo, las tomografías computarizadas, los reproductores de video digital, las computadoras portátiles y, por supuesto, la World Wide Web no estaban disponibles hace algunas décadas.

La mayoría de los índices de crecimiento que utilizan los economistas calculan las mejoras comparando el costo de paquetes de bienes estandarizados y comparables en diferentes períodos de tiempo. Pero los índices de precios no se ajustan adecuadamente para nuevos bienes o mejoras de calidad (ver índices de precios al consumidor). Y la calidad de casi todos los bienes ha mejorado. Compare, por ejemplo, un automóvil modelo 2007 con su homólogo de 1988. Es mucho más probable que el modelo 2007 tenga puertas y ventanas eléctricas, bolsas de aire dobles, frenos antibloqueo, un motor más potente y de bajo consumo de combustible, un reproductor de CD incorporado, aire acondicionado ecológico, pintura mejor y más duradera, a menudo mayor espacio para pasajeros y sustancialmente menos defectos.

Un último ejemplo: antes de la radio, la televisión o las grabaciones musicales, uno no podía escuchar la Quinta Sinfonía de Beethoven sin asistir a un concierto en vivo. Hoy, por una fracción del salario de un día, casi cualquier persona en los Estados Unidos puede escuchar cualquiera de las nueve sinfonías de Beethoven interpretadas por algunas de las mejores orquestas y directores que jamás hayan existido. Ese tipo de mejora en nuestro nivel de vida es lo que las estadísticas no capturan completamente.

Hay una desventaja principal en las mejoras en la productividad, y es pequeña en comparación con la ventaja. La desventaja es que los bienes que requieren el aporte humano, especialmente el aporte humano especializado y altamente calificado, es probable que aumenten de precio con el tiempo. Después de todo, la otra cara de la moneda de decir que los ingresos humanos han aumentado es decir que el trabajo humano se ha vuelto más costoso. Podemos vislumbrar cómo era la vida de la clase media hace cien años, cuando los salarios reales eran más bajos, al observar la clase media en los países pobres de hoy, donde los salarios son sustancialmente más bajos que en los países ricos. En los países pobres de hoy, incluso las familias de clase media, aunque menos capaces que nuestra clase media de comprar estéreos y buenos autos, pueden contratar sirvientes y sirvientas. Mientras haya sirvientes y sirvientas disponibles, los precios que exigen nos permiten corregir nuestras estadísticas en consecuencia. El problema es más complicado cuando la calidad del bien o la experiencia ha disminuido de alguna manera, ya que la mejora de la tecnología y la mano de obra más costosa han dado lugar a sustituciones del bien proporcionado. Un viaje a la playa, por ejemplo, puede no sentirse igual si otros diez mil turistas compiten por la misma franja de arena.

Además, las diferencias de preferencia pueden causar pérdidas a quienes tienen gustos inusuales. Aunque la mayoría de la gente puede preferir los bolígrafos a las plumas estilográficas, los pocos que prefieren la tecnología más antigua pueden salir perdiendo a medida que la gente cambia al producto más nuevo y más barato. Esto reduce las economías de escala de las que disfrutan los bolígrafos tradicionales y puede expulsar a los trabajadores cualificados con una habilidad especial en la fabricación de estos bolígrafos.

Además, los artículos de lujo que se valoran por su exclusividad y por su calidad complican aún más la historia porque la amplia disponibilidad del producto en realidad puede degradar su valor incluso si el objeto es nominalmente el mismo.

Pero por todo esto, la noticia es sin duda positiva. Es probable que los mayores perdedores de estas tendencias hayan sido los muy ricos o aquellos con gustos inusuales que no han sido respaldados por el mercado. Las dificultades que surgen de la distribución universal de altos ingresos entre la población difícilmente son desastres. Incluso si el dinero no compra la felicidad, criar a tantas personas como sea posible a un nivel medio de prosperidad sigue siendo un primer paso importante.

Diario el Economista

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