Pensamientos Económicos y Conceptos Básicos

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Una función de los mercados es encontrar precios de “equilibrio” que equilibren la oferta y la demanda de bienes y servicios. Un precio de equilibrio (también conocido como precio de “compensación del mercado”) es aquel en el que cada productor puede vender todo lo que quiere producir y cada consumidor puede comprar todo lo que quiere. Naturalmente, a los productores siempre les gustaría cobrar precios más altos. Pero incluso si no tienen competidores, están limitados por la ley de la demanda: si los productores insisten en un precio más alto, los consumidores comprarán menos unidades. La ley de la oferta impone un límite similar a los consumidores. Siempre preferirían pagar un precio más bajo que el actual. Pero si insisten con éxito en pagar menos (por ejemplo, a través de controles de precios), los proveedores producirán menos y parte de la demanda quedará insatisfecha.

Los economistas a menudo hablan de «curvas de demanda» y «curvas de oferta». Una curva de demanda representa la cantidad de un bien que los consumidores comprarán a varios precios. A medida que aumenta el precio, disminuye el número de unidades demandadas. Eso es porque los recursos de todos son finitos; a medida que aumenta el precio de un bien, los consumidores compran menos y, a veces, más de otros bienes que ahora son relativamente más baratos. Asimismo, una curva de oferta traza la cantidad de un bien que producirán los vendedores a varios precios. A medida que baja el precio, también lo hace el número de unidades enviadas. El equilibrio es el punto donde se cruzan las curvas de oferta y demanda: el precio único en el que la cantidad demandada y la cantidad ofrecida son iguales.

Los mercados en los que los precios pueden moverse libremente siempre están en el equilibrio o se mueven hacia él. Por ejemplo, si el mercado de un bien ya está en equilibrio y los productores aumentan los precios, los consumidores comprarán menos unidades de las que compraron en equilibrio y menos unidades de las que los productores tienen disponibles para la venta. En este caso, los productores tienen dos opciones. Pueden reducir el precio hasta que la oferta y la demanda vuelvan al antiguo equilibrio, o pueden reducir la producción hasta que la cantidad ofrecida caiga a la menor cantidad de unidades demandadas al precio más alto. Pero no pueden mantener el precio alto y vender tantas unidades como antes.

¿Por qué la cantidad ofrecida aumenta cuando el precio aumenta y disminuye cuando el precio baja? Las razones son realmente bastante lógicas. Primero, considere el caso de una empresa que fabrica un producto de consumo. Actuando racionalmente, la empresa comprará los materiales más baratos (no los de menor calidad, sino los de menor costo para cualquier nivel de calidad dado). A medida que aumenta la producción (oferta), la empresa tiene que comprar materiales o mano de obra progresivamente más caros (es decir, menos eficientes), y sus costos aumentan. Cobra un precio más alto para compensar sus crecientes costos unitarios.

¿Hay ejemplos de curvas de oferta en las que un precio más alto no conduce a una mayor cantidad ofrecida? Los economistas creen que existe un excelente ejemplo posible, la llamada curva de oferta de mano de obra que se inclina hacia atrás. Imagine un gráfico en el que el salario esté en el eje vertical y la cantidad de mano de obra ofrecida en el eje horizontal. Tiene sentido que cuanto mayor sea el salario, mayor será la cantidad de trabajo que se ofrece, porque tiene sentido que las personas estén dispuestas a trabajar más cuando se les paga más. Pero los trabajadores pueden llegar a un punto en el que un salario más alto los haga trabajar menos porque el salario más alto los hace más ricos y usan parte de esa riqueza para “comprar” más ocio, es decir, trabajar menos. La evidencia reciente sugiere que incluso para el trabajo, un salario más alto conduce a más horas trabajadas.

O considere el caso de un bien cuya oferta es fija, como los apartamentos en condominio. Si los compradores potenciales de repente comienzan a ofertar precios más altos por los apartamentos, más propietarios estarán dispuestos a vender y la oferta de apartamentos «disponibles» aumentará. Pero si los compradores ofrecen precios más bajos, algunos propietarios retirarán sus apartamentos del mercado y la cantidad de unidades disponibles disminuirá.

La historia ha sido testigo de una controversia considerable sobre los precios de los bienes cuya oferta se fija a corto plazo. Los críticos de los precios de mercado argumentan que aumentar los precios de este tipo de bienes no tiene ningún propósito económico porque no pueden generar una oferta adicional y, por lo tanto, solo sirven para enriquecer a los propietarios de los bienes a expensas del resto de la sociedad. Este ha sido el argumento principal para la fijación de precios, como lo hizo Estados Unidos con los precios internos del petróleo en la década de 1970 y como lo hizo la ciudad de Nueva York con los alquileres de apartamentos desde la Segunda Guerra Mundial (ver Controles de alquileres).

Los economistas llaman a la parte de un precio que no influye en la cantidad de un bien existente en el corto plazo, la “cuasi-renta económica”. La gran mayoría de los economistas cree que las rentas económicas tienen un propósito útil. Más importante aún, asignan los bienes a su uso más valioso. Si no se utiliza el precio para asignar los bienes entre los demandantes en competencia, entonces se hace necesario algún otro dispositivo, como las cartillas de racionamiento que usó el gobierno de EE. UU. para asignar la gasolina y otros bienes durante la Segunda Guerra Mundial. Los economistas generalmente creen que la fijación de precios en realidad reducirá tanto la cantidad como la calidad del bien en cuestión. Además, las rentas económicas sirven como señal para atraer suministros adicionales en el futuro y como incentivo para que otros productores inventen sustitutos del bien en cuestión.

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Diario el Economista

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