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La ley más famosa de la economía, y de la que los economistas están más seguros, es la ley de la demanda. Casi todo el edificio de la economía se basa en esta ley. La ley de la demanda establece que cuando el precio de un bien sube, la cantidad demandada cae, y cuando el precio baja, la cantidad demandada sube.

Parte de la evidencia moderna que respalda la ley de la demanda proviene de estudios econométricos que muestran que, en igualdad de condiciones, cuando el precio de un bien aumenta, la cantidad demandada disminuye. ¿Cómo sabemos que no hay casos en los que aumente la cantidad demandada y aumente el precio? Se han citado algunos ejemplos, pero la mayoría tiene una explicación que tiene en cuenta algo más que el precio. El premio Nobel George Stigler respondió hace años que si algún economista encontraba un verdadero contraejemplo, tendría “garantizada la inmortalidad, profesionalmente hablando, y una rápida promoción” (Stigler 1966, p. 24). Y debido a que, escribió Stigler, la mayoría de los economistas agradecerían cualquier recompensa, el hecho de que nadie haya hecho una excepción a la ley de la demanda muestra cuán raras deben ser las excepciones. Pero la realidad es que si un economista informara de un caso en el que el consumo de un bien aumentó a medida que aumentaba su precio, otros economistas supondrían que algún otro factor además del precio provocó el aumento de la demanda.

La razón principal por la que los economistas creen tan firmemente en la ley de la demanda es que es tan plausible, incluso para los no economistas. De hecho, la ley de la demanda está arraigada en nuestra forma de pensar sobre las cosas cotidianas. Los consumidores compran más fresas cuando están en temporada y el precio es bajo. Esto es evidencia de la ley de la demanda: solo al precio más bajo de la temporada los consumidores están dispuestos a comprar la mayor cantidad disponible. Del mismo modo, cuando la gente se entera de que las heladas azotarán los campos de naranjos de Florida, sabrán que el precio del jugo de naranja aumentará. El precio sube para reducir la cantidad demandada a la menor cantidad disponible debido a las heladas. Esta es la ley de la demanda. Vemos el mismo punto todos los días de innumerables maneras. Nadie piensa, por ejemplo, que la forma de vender una casa que languidece en el mercado es aumentar el precio de venta. Una vez más, esto muestra una conciencia implícita de la ley de la demanda: el número de compradores potenciales de cualquier vivienda varía inversamente con el precio de venta.

De hecho, la ley de la demanda está tan arraigada en nuestra forma de pensar que incluso forma parte de nuestro lenguaje. Piense en lo que queremos decir con el término «en venta». No queremos decir que el vendedor haya subido el precio. Queremos decir que él o ella lo bajó para aumentar la cantidad demandada de bienes. De nuevo, la ley de la demanda.

Los economistas, como de costumbre, se han esforzado por pensar en excepciones a la ley de la demanda. Los vendedores los han encontrado. Uno de los mejores ejemplos involucra una nueva cera para automóviles que, cuando se lanzó, enfrentó una fuerte resistencia hasta que su precio subió de $ 0,69 a $ 1,69. La razón, según el economista Thomas Nagle, fue que los compradores no podían juzgar la calidad de la cera antes de comprarla. Debido a que la calidad de este producto en particular era tan importante (un mal producto podía arruinar el acabado de un automóvil), los consumidores «jugaron a lo seguro, evitando productos baratos que creían que tenían más probabilidades de ser inferiores» (Nagle 1987, p. 67).

Muchos no economistas son escépticos de la ley de la demanda. Un ejemplo estándar que dan de un bien cuya cantidad demandada no bajará cuando suba el precio es el agua. ¿Cómo, preguntan, pueden las personas reducir su consumo de agua? Pero quien pone este ejemplo piensa en el agua potable o el consumo doméstico como los únicos usos posibles. Incluso aquí, hay espacio para reducir el consumo cuando sube el precio del agua. Las familias pueden lavar más ropa o ducharse rápidamente en lugar de ducharse, por ejemplo. Los principales usuarios del agua, sin embargo, son la agricultura y la industria. Los agricultores y fabricantes pueden cambiar sustancialmente la cantidad de agua utilizada en la producción. Los agricultores, por ejemplo, pueden hacer esto cambiando los cultivos o cambiando los métodos de riego para ciertos cultivos.

Lo que los escépticos podrían tener en cuenta no es que las personas no reduzcan sus compras cuando sube el precio de un bien, sino que solo pueden reducir un poco. Los economistas han considerado esto detenidamente y han desarrollado una medida del grado de reducción, a la que denominan «elasticidad de la demanda». La elasticidad de la demanda es el cambio porcentual en la cantidad demandada dividido por el cambio porcentual en el precio. Cuanto mayor sea el valor absoluto de esta relación, mayor será la elasticidad de la demanda. Cuando hay un sustituto cercano para la marca de una empresa, por ejemplo, un pequeño aumento porcentual en el precio de esa empresa puede conducir a una gran reducción porcentual en la cantidad demandada del bien de la empresa. En este caso, los economistas dicen que la demanda del bien es muy elástica. Por otro lado, cuando hay pocos sustitutos buenos para el producto de una empresa, la empresa puede aumentar sustancialmente su precio con solo una pequeña disminución en la cantidad demandada resultante. En este caso, se dice que la demanda es muy inelástica.

Curiosamente, sin embargo, si una empresa está en una posición en la que puede aumentar sustancialmente un precio y reducir las ventas solo un poco, y si sus propietarios quieren maximizar las ganancias, se aconseja a la empresa que aumente el precio hasta que alcance una parte del precio. . curva de demanda donde la demanda es elástica. De lo contrario, la empresa está abandonando un aumento de los ingresos que podría haber tenido sin un aumento de los costes. Una implicación importante de este hecho es que la elasticidad de la demanda en un mercado es una prueba negativa de si las empresas actúan juntas como un monopolio. Si, al precio existente, la elasticidad de la demanda de mercado del bien es menor que uno, es decir, si la demanda es inelástica, entonces las empresas no actúan como monopolios. Si la elasticidad de la demanda es mayor que uno, es decir, si la demanda es elástica, entonces no sabemos si están actuando como monopolios o no.

No es solo el precio lo que afecta la cantidad demandada. Los ingresos también afectan. A medida que aumenta el ingreso real, la gente compra más de algunos bienes (que los economistas llaman “bienes normales”) y menos de otros (llamados “bienes inferiores”). El transporte público urbano y el transporte ferroviario son ejemplos clásicos de bienes inferiores. Esta es la razón por la que el uso de ambos modos de viaje disminuyó tan drásticamente a medida que aumentaron los ingresos de la posguerra y más personas pudieron comprar automóviles. La calidad ambiental es un bien normal, y esta es una de las principales razones por las que los estadounidenses se han preocupado más por el medio ambiente en las últimas décadas.

Otra influencia sobre la demanda es el precio de los sustitutos. Cuando el precio del Toyota Camrys sube, en igualdad de condiciones, la cantidad demandada de Camrys cae y la demanda de un Nissan Maxima de reemplazo aumenta. También es importante el precio de los complementos o bienes que se usan juntos. Cuando sube el precio de la gasolina, baja la demanda de automóviles.

Diario el Economista

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