Corporaciones y el Mercado Financiero

Reciclaje

El reciclaje es atractivo porque parece ofrecer una forma de reducir simultáneamente la cantidad de desechos que van a los vertederos y ahorrar recursos naturales. A fines de la década de 1980, a medida que aumentaban las preocupaciones ambientales, la opinión pública se centró en el reciclaje como una forma principal de proteger el medio ambiente. Los gobiernos, las empresas y el público han hecho todo lo posible para reciclar. En 2000, la tasa de reciclaje casi duplicó la tasa de 1990 del 16%. Gran parte del aumento se debió a los recortes de jardín y los restos de comida recolectados para compost.

Sin embargo, reciclar no siempre es económicamente eficiente o incluso ambientalmente beneficioso. El énfasis popular en el reciclaje proviene en parte de conceptos erróneos. Una idea errónea es que los vertederos y los incineradores son peligrosos para el medio ambiente. Es cierto que alguna vez se construyeron vertederos para llenar pantanos (a veces para reducir la infestación de insectos). Si el material se filtrara del vertedero, podría contaminar las aguas cercanas. Pero hoy los vertederos están ubicados lejos de los humedales. Están diseñados para mantener su contenido seco y los programas de monitoreo aseguran que cualquier fuga que ocurra se detecte antes de que cause daños.

Otro concepto erróneo es que nos estamos quedando sin espacio en los vertederos. La verdad es que los rellenos sanitarios de hoy son lo suficientemente grandes como para acomodar los desechos sólidos producidos por los Estados Unidos para 2019, incluso si no se establecen nuevos. El economista Daniel Benjamin (2003) informa que el temor de quedarse sin espacio en los vertederos surge de un estudio de la EPA realizado en la década de 1980 que contaba los vertederos en lugar de la capacidad de los vertederos. De hecho, el informe omitió el hecho de que el espacio de los vertederos en realidad estaba aumentando porque los sitios eran cada vez más grandes. De hecho, la EPA continúa publicando un gráfico que muestra la disminución del número de vertederos, incluso afirmando que “a nivel nacional, la capacidad no parece ser un problema, aunque a veces se producen desplazamientos regionales” (EPA 2002, p. 14).

La gente también tiende a sobrestimar cuánto espacio se necesita para enterrar nuestra basura. Numerosos estudios han demostrado que esto no es así. El estadístico Bjørn Lomborg calculó que un vertedero de 15 kilómetros cuadrados y 255 pies de profundidad podría contener toda la basura producida en los Estados Unidos durante el próximo siglo.

La economía del reciclaje

En ausencia de regulación gubernamental, la economía de cada material determina cuánto se recicla. Por ejemplo, alrededor del 55 % de todas las latas de aluminio se reciclaron en 2000. El reciclaje de latas de bebidas se remonta a 1968, cuando Reynolds Metals Company inició un proyecto piloto. La principal motivación fue responder a las preocupaciones del público sobre la basura, que estaba presionando por leyes que requerían depósitos en envases de bebidas. Pero los precios de la energía comenzaron a subir durante la década de 1970 y, dado que la producción de aluminio nuevo a partir de la bauxita requiere grandes cantidades de energía, el reciclaje de las latas de aluminio se volvió económicamente atractivo.

Aproximadamente el 56% del papel y el cartón se reciclaron en el año 2000. El reciclaje es económicamente gratificante porque el cartón se puede fabricar a partir de una amplia variedad de papeles usados. Además, dado que muchos lugares (como supermercados y tiendas de descuento) utilizan grandes cantidades de cajas de cartón corrugado, los costos de recolección pueden ser bajos.

Por el contrario, solo alrededor del 9% de los envases de plástico se reciclan. Como las diferentes resinas plásticas no se pueden mezclar y reprocesar, los plásticos deben separarse en algún momento para ser reciclados. La industria de los envases de plástico ha desarrollado símbolos para diferentes tipos de resinas, pero la gente no parece dispuesta a separar el plástico. Además, el costo relativamente bajo de producir plástico nuevo a partir de productos petroquímicos a base de petróleo hace que el reciclaje valga menos la pena desde el punto de vista económico.

Irónicamente, el reciclaje no elimina las preocupaciones ambientales. El reciclaje es un proceso de fabricación y, al igual que otros procesos de fabricación, puede producir contaminación. Un estudio de la EPA sobre sustancias químicas tóxicas encontró estas sustancias químicas tanto en el reciclaje como en el procesamiento de papel virgen, y para la mayoría de las toxinas estudiadas, el proceso de reciclaje tenía niveles más altos que la fabricación virgen. El reciclaje de más periódicos tampoco preservará necesariamente los árboles, porque muchos árboles se cultivan específicamente para convertirlos en papel. Un estudio preparado para el centro de estudios ambiental Resources for the Future estimó que si el reciclaje de papel alcanzara niveles altos, la demanda de papel virgen caería. Como resultado, escribe el economista A. Clark Wiseman, «parte de la tierra que ahora se usa para cultivar árboles se destinará a otros usos». El impacto no sería grande, pero sería lo contrario de lo que la mayoría de la gente espera: habría menos árboles, no más. Finalmente, los programas de reciclaje en la acera requieren camiones adicionales, que usan más energía y crean más contaminación.

Reciclaje en la acera

El sector privado generalmente adopta el reciclaje cuando y donde tiene sentido desde el punto de vista económico. Sin embargo, cuando el reciclaje es un programa del gobierno, puede ser costoso y puede desperdiciar recursos en lugar de ahorrarlos. Con los datos recopilados por Franklin Associates, Daniel Benjamin comparó los costos de la eliminación tradicional de desechos municipales (en un vertedero, pero que permite a los residentes dejar el material para reciclar) y el reciclaje en la acera (donde la ciudad recolecta los materiales reciclables separados de la basura). Descubrió que los programas de reciclaje en la acera cuestan entre un 35 y un 55 por ciento más que la disposición tradicional en vertederos. Los programas de reciclaje utilizaron “enormes cantidades de capital y mano de obra”, escribe Benjamin. Los materiales utilizados se vendieron, pero los costos de los trabajadores y el equipo excedieron con creces las ganancias de su venta.

También surgen otros problemas. En 2003, los ciudadanos de Tucson, Arizona, se preocuparon al enterarse de que la empresa de reciclaje de la ciudad estaba desechando vidrio que muchos de ellos separaban y colocaban en contenedores de reciclaje. Los precios del vidrio reciclado han bajado tanto que costaría ochenta dólares la tonelada enviarlo a Los Ángeles para encontrar un comprador. Depositar el vidrio en un vertedero costó sólo veintiocho dólares la tonelada.

Estos hechos, sin embargo, no han impedido que muchos gobiernos locales establezcan costosos programas de aceras. El Ayuntamiento de Seattle fue aún más lejos en diciembre de 2003, votando para hacer obligatorio el reciclaje. Cuando el programa entró en vigor en 2005, se prohibió a los residentes tirar cualquier material reciclable a la basura. El método anterior de la ciudad de cobrar a los residentes por bote de basura (cobrar más por botes más grandes) proporcionó un incentivo para reducir los desechos, ya sea mediante el reciclaje u otros medios, y ayudó a aumentar la tasa de reciclaje de Seattle al 40 %. Sin embargo, esto no fue lo suficientemente alto para la junta, que hizo obligatorio el programa con la esperanza de lograr una tasa de reciclaje del 60%.

Reciclar no es una panacea para los problemas ambientales. Más bien, es solo uno de varios medios de eliminación de desechos. El reciclaje es ampliamente utilizado donde la economía es favorable, pero inadecuado donde no lo es. Las regulaciones gubernamentales pueden anular la economía, pero solo a un alto costo y requieren acciones, como el reciclaje en la acera, que las personas no realizarán voluntariamente.

Diario el Economista

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