El dinero y el Banco

Suministros de efectivo en competencia

En la actualidad ya existen dos tipos de competencia de divisas. Primero, los bancos privados y las compañías financieras compiten para ofrecer diferentes marcas de depósitos a la vista y cheques de viajero. También compiten en el suministro de tarjetas de crédito que son sustitutos cercanos del pago en efectivo. En algunos rincones del mundo (Escocia, Irlanda del Norte y Hong Kong), los bancos privados aún emiten papel moneda. En segundo lugar, cada moneda nacional (como el dólar estadounidense) compite con otras (como el euro y el yen) para ser la moneda en la que se denominan los contratos internacionales y los activos de cartera. (Los economistas se refieren al papel moneda que no es convertible en un activo subyacente, como el oro o la plata, como una moneda «fiduciaria»).

Mucha más competencia en efectivo ha existido en el pasado. En los sistemas de «banca libre», los bancos privados emitían rutinariamente sus propias monedas de papel, o «billetes», que eran canjeables por dinero «real» o «básico» subyacente, como oro o plata. Y la competencia entre estas cantidades básicas enfrentó al oro con la plata y el cobre.

Hoy en día, prácticamente todos los gobiernos nacionales regulan y limitan la competencia monetaria. Mantienen monopolios gubernamentales sobre la acuñación y emisión de papel moneda y, en diversos grados, restringen los bancos de depósito y otras compañías financieras, nacionalizan el sistema de liquidación interbancaria, restringen o imponen impuestos especiales sobre el oro o los activos en moneda extranjera y se niegan a hacer cumplir los contratos denominados en monedas alternativas. monedas En los países en desarrollo, los bancos gubernamentales a veces también monopolizan la provisión de cuentas corrientes.

Algunos economistas recomiendan abolir muchas o incluso todas estas restricciones legales. Atribuyen una ineficiencia e inestabilidad significativas en el sistema financiero a las restricciones legales sobre los bancos privados y a las malas políticas del banco central, y ven la competencia como un medio potencial para obligar a los proveedores de dinero a ser más receptivos a las demandas de los usuarios del dinero. Si bien a muchos economistas les gustaría restringir la discreción otorgada a los bancos centrales, el pequeño pero creciente número de defensores de la banca libre quisiera abolir los bancos centrales por completo. Sin embargo, la mayoría de los principales economistas temen que el regreso a la banca libre traiga más inestabilidad al sistema financiero.

Los defensores de la banca libre tradicionalmente señalan los sistemas monetarios relativamente sin restricciones de Escocia (1716-1844), Nueva Inglaterra (1820-1860) y Canadá (1817-1914) como modelos. Otros episodios de oferta competitiva de billetes ocurrieron en Suecia, Suiza, Francia, Irlanda, España, partes de China y Australia. En total, se conocen más de sesenta episodios de emisión de notas competitivas, con diferentes cantidades de restricciones legales. En todos estos episodios, los países estaban en el patrón oro o plata (excepto China, que usó cobre).

En un sistema bancario libre basado en un patrón oro, los bancos privados competidores emitirían depósitos a la vista y notas canjeables por oro. En un sistema basado en una cantidad congelada de dólares fiduciarios, como han propuesto Milton Friedman y algunos otros economistas, los depósitos y billetes bancarios serían canjeables por billetes del gobierno, como lo son los depósitos en la actualidad.

La competencia entre bancos, dice la historia, obligaría a todos los bancos del sistema a canjear sus depósitos y billetes por una moneda base común, como el oro o un papel moneda estándar emitido por el gobierno. Los bancos en tal sistema son parte de un área monetaria unificada; los «tipos de cambio» entre ellos son fijos en lugar de flotantes. Los billetes de diez dólares de Citibank, por ejemplo, serían canjeables por diez dólares en efectivo básico, al igual que los billetes emitidos por Chase Manhattan. Para atraer clientes, Citibank estaría feliz de aceptar depósitos en notas de Chase o depósitos de Chase, que serían devueltos a Chase para su redención en la cámara de compensación. Dado el riesgo insignificante y los costos de redención (ambos probablemente en las condiciones modernas), Citibank incluso aceptaría las notas de Chase a la par (sin descuento ni tarifa, tal como los bancos aceptan los cheques de los demás hoy en día). Chase haría lo mismo. La razón es que al acordar aceptar los billetes y cheques del otro a la par, tanto Citibank como Chase harían que su propio dinero fuera más útil y, por lo tanto, más ampliamente aceptado. Esto no es sólo teorización abstracta. Vemos que la aceptación de los pares está surgiendo históricamente entre los bancos emisores de billetes. Más recientemente, consideraciones competitivas similares han llevado a los bancos a formar redes de aceptación mutua para tarjetas de cajero automático, lo que permite a los clientes de Citibank recibir efectivo en los cajeros automáticos de Chase. Chase cobra una tarifa por retirar billetes de la Reserva Federal hoy, para cubrir los costos de endeudamiento de tener una reserva de billetes de la Reserva Federal. Chase no necesitaría cobrar una tarifa por retirar notas de Chase, porque no tiene costos de préstamo para mantener un stock de sus propias notas no emitidas.

¿Qué formas de dinero suelen utilizar los hogares y las empresas en un sistema bancario libre? Cuando los billetes y cheques emitidos por cualquier banco del sistema son aceptados en casi todas partes, y cuando los bancos pagan intereses sobre los depósitos, el público rara vez siente la necesidad de tratar con dinero básico (oro o cualquier activo que el dinero del banco sea redimible). Los billetes y monedas simbólicos satisfacen la necesidad de moneda. Debido a que los billetes no generan intereses, los bancos compiten por los clientes, es decir, la clientela que posee billetes, de maneras que no están relacionadas con el precio.

Cada banco en un sistema bancario libre debe limitar la cantidad de sus pasivos (los billetes y depósitos que ha emitido) a la cantidad que el público quiere tener. Cuando un banco acepta billetes o cheques de otro banco, los devuelve al emisor a través de un sistema cooperativo de compensación interbancaria para su redención en efectivo básico o en compensación de créditos. Un banco emisor sabe que sufrirá una compensación adversa y una costosa pérdida de reservas si muchos de sus pasivos caen en manos de sus rivales. Por lo tanto, los bancos tendrían que administrar cuidadosamente sus posiciones de reserva (los fondos que utilizan para redimir sus notas), incluso si no hay un banco central que establezca requisitos mínimos de reserva.

Muchos economistas (y casi todos) creen que un sistema bancario libre, especialmente uno sin garantías gubernamentales sobre depósitos o billetes, estaría plagado de emisión excesiva de billetes, fraude y suspensiones de redención, lo que daría lugar a corridas bancarias (ver corridas bancarias ) y, como resultado, pánicos financieros periódicos. Esto sucedería, se pensaba, porque la incapacidad de cualquier banco para hacer frente a una corrida provocaría que las corridas se propagaran de manera contagiosa hasta que todo el sistema colapsara.

La evidencia de los sistemas bancarios libres en Escocia, Canadá, Suecia y otros episodios históricos no respalda esta conclusión. Cuando existió el sistema bancario libre, el sistema de compensación interbancaria disciplinaba rápidamente a los bancos individuales que emitían más billetes de los que sus clientes querían conservar. En otras palabras, la capacidad de rescate restringió el sistema en su conjunto. A los banqueros fraudulentos no les resultó fácil poner en circulación sus billetes; banqueros cuyo estado pasó de ser confiable a sospechoso encontraron que sus notas fueron devueltas para pedir rescate. Los bancos descubrieron así que una buena gestión era la clave para construir una clientela. Las sociedades de cámaras de compensación supervisaban la solvencia y liquidez de sus miembros. Las corridas bancarias individuales no eran contagiosas; el dinero retirado de los bancos sospechosos se volvió a depositar en bancos más seguros. Los defensores de la banca libre señalan que los pocos episodios históricos de corridas bancarias contagiosas han ocurrido en sistemas bancarios (como el de Estados Unidos después de la Guerra Civil), cuyas imprudentes restricciones legales han debilitado y desdibujado la distinción de bancos individuales, de modo que los problemas en un banco socavaron la confianza pública en todo el sistema.

Los defensores de las ofertas de dinero en competencia han sugerido varios marcos institucionales diferentes bajo los cuales podría operar un sistema competitivo. Algunos teóricos monetarios, comenzando con Benjamin Klein de UCLA y Friedrich Hayek, han contemplado la competencia privada en el suministro de dinero «fiduciario» no redimible. Carecemos de experiencia histórica con tal régimen, pero es dudoso que sobreviva. Si los bancos no tuvieran que redimir sus billetes, se enfrentarían a una fuerte tentación de emitir dinero ilimitado. Sería muy rentable para un emisor romper cualquier promesa de no emitir en exceso y depreciar su dinero. Por el contrario, cuando los bancos deben canjear sus billetes por algo, el tenedor del dinero emitido por el banco tiene una garantía de “recompra” contra la depreciación.

Robert Greenfield y Leland B. Yeager, basándose en trabajos anteriores de Fischer Black, Eugene Fama y Robert Hall, propusieron otro tipo de sistema de pago de laissez-faire que, según ellos, mantendría el equilibrio monetario a un nivel de precios estable. En lugar de canjear sus billetes por oro, plata o papel moneda emitido por el gobierno, los bancos canjearían billetes y depósitos por un «paquete» estándar de varios productos básicos. En lugar de un billete de un dólar o un gramo de oro, por ejemplo, Citibank emitiría un billete que podría canjearse por algo que valiera una unidad del paquete. Para evitar costos de almacenamiento, la gente canjearía un crédito por un paquete no por los bienes reales que componen el paquete, sino por activos financieros (por ejemplo, bonos del tesoro) equivalentes al valor de mercado actual de un paquete. No habría dinero básico, como la moneda de oro de antaño o el billete de un dólar de hoy, sirviendo tanto como unidad de cuenta como medio para redimir las obligaciones bancarias. Este régimen tampoco tiene precedentes históricos. Algunos críticos han argumentado que carece de la conveniencia de tener una moneda base estándar como medio de redención y liquidación interbancaria.

Es más probable que un sistema de pago desregulado y de libre competencia se asemeje hoy a la banca libre en el sentido tradicional. El dinero bancario sería canjeable por dinero básico producido fuera de los bancos. Para poner todas las formas de dinero más allá de la manipulación del gobierno, el dinero básico no podía seguir siendo papel fiduciario del gobierno a menos que sus acciones estuvieran congeladas permanentemente (como sugirió Milton Friedman). La forma más plausible, e históricamente precedente, de reemplazar el dólar fiduciario del gobierno es volver a un patrón monetario privado de moneda de oro o moneda de plata. Pero un regreso al patrón oro, o cualquier forma de banca libre, parece políticamente inverosímil en el corto plazo.

Aun así, los acontecimientos recientes han puesto de relieve la relevancia continua del tema de las ofertas en efectivo que compiten entre sí. En América Latina y Rusia, el dólar estadounidense compite con las monedas locales para su uso en los mercados locales. Doce países se han unido para formar el Banco Central Europeo y su moneda, el euro, pero hasta ahora el Reino Unido y Suecia se han negado a unirse. Los defensores de la competencia de divisas, entre cuyas filas se encuentra la ex primera ministra británica Margaret Thatcher, se muestran escépticos de que un proveedor transnacional de dinero, que ya no compite con sus fondos nacionales, proporcione un producto de mayor calidad.

Diario el Economista

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